Nieuws

Monopolie betekent grote risico’s voor startende e-sigaret bedrijven

monopolie bedrijven

In een laboratorium met glazen wanden blazen chemici op verdampingsapparaten terwijl ze vloeibare nicotinesmaken testen. In de buurt tappen personeelsleden met dozen met instant noodles op hun bureau laptops, leveranciers van berichten en klanten weg.

Hier in de Shenzhen-kantoren van e-sigaret start-up RELX Technology, worstelen werknemers om gelijke tred te houden met de drukte van bedrijven die strijden om verkoop op de grootste tabaksmarkt ter wereld. Hun potentiële klantenbestand begint met 300 miljoen Chinese rokers van traditionele sigaretten – ongeveer negen keer het aantal in de Verenigde Staten. Opgericht door voormalige werknemers van Didi Chuxing, het antwoord van China op Uber, wil RELX China’s antwoord worden op Juul Labs Inc, de San Francisco-startup die een enorm deel van de Amerikaanse vapenmarkt veroverde met een slanke en verslavende e-sigaret.

RELX maakt een vrijwel identiek product: een stokvormig apparaat dat hoge nicotinevloeistoffen verbrand verpakt in plug-in “pods”. Maar het hoeft niet te concurreren met de Amerikaanse e-sigarettenreus. Juul moet de Chinese markt nog kraken, ook al breidt het agressief uit naar elders in Azië en wordt het in de Verenigde Staten geconfronteerd met een regelgevingscrisis door een toename van de verdamping van jongeren. Juuls vertraagde toetreding tot China – mogelijk de meest lucratieve markt – onderstreept de complexiteit en het risico van het werken hier.

De verkoop van e-sigaretten is in China langzaam gestegen in vergelijking met andere geïndustrialiseerde landen. De markt is ongeveer een negende van de grootte van de Verenigde Staten, volgens marktonderzoeksbureau Euromonitor. Een belangrijke reden: China Tobacco, dat zowel het sigarettenbedrijf van de overheid is als de nationale tabaksregulator. Het staatsmonopolie heeft niet duidelijk aangegeven hoe het e-sigaretten gaat reguleren – of dat het ze zal verkopen. Als dat zo is, heeft het de macht om zijn concurrenten buiten de onderneming te reguleren.

Eén investeerder in een Chinese start-up van e-sigaretten vergeleek de gecombineerde regelgevende en concurrentiedreiging met ‘een mes in de nek’.

China Tobacco heeft niet gereageerd op schriftelijke vragen van Financialart.

De kracht van de sigarettenreus komt gedeeltelijk voort uit zijn bijdrage aan de nationale portemonnee – goed voor 5,45% van de belastinginkomsten in China in 2018. Dat komt neer op 10,8 biljoen yuan ($ 1,5 biljoen), volgens berekeningen van professor Rose Zheng van de Universiteit van International Business en economie in Beijing.

Toch verkoopt China Tobacco sigaretten voor een fractie van wat ze in de meeste landen kosten – slechts 3 yuan per verpakking, of minder dan een halve Amerikaanse dollar. RELX verkoopt een apparaat en een pod voor tussen 299 yuan en 399 yuan.

Buitenlandse bedrijven, met name Amerikaanse bedrijven, worden geconfronteerd met de extra obstakels van de handelsoorlog tussen de VS en China, culturele uitdagingen in marketing en distributie en concurrentie van een groot aantal nieuwe Chinese e-sigaretten startups, waaronder RELX, die werd gewaardeerd op $ 2,4 miljard op basis van recente investeringen.

In september begon Juul kort met de verkoop van apparaten op twee populaire online handelssites, Tmall en JD.com Inc. Maar de producten werden dagen later om onbekende redenen van de websites gehaald.

Juul, Tmall moederbedrijf Alibaba Group Holding Ltd, en JD.com weigerden commentaar te geven op de verwijderingen van Juul-producten of de Chinese regelgeving. China Tobacco heeft op 1 november een bericht uitgegeven waarin e-commerceplatforms en e-sigarettenbedrijven worden opgeroepen om online winkels te sluiten die verdampingsproducten aanbieden, een stap die erop gericht is de verkoop van jongeren te stoppen.

Juul weigerde commentaar te geven op zijn China-strategie.

RELX CEO Kate Wang zei dat ze ‘geen zorgen’ maakte over de impact van de overheid op de sector. De producten blijven beschikbaar, zei ze, “zolang er bewijs is dat dit een goede oplossing is voor rokers.”

FRONTIER MARKT

Veel startende e-sigaretten zien nog steeds grenzeloze kansen in China. Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie rookt bijna de helft van de Chinese mannen sigaretten. Chinese fabrieken maken 95% van de e-sigaretten ter wereld, volgens het Electronic Cigarette Industry Committee, een Chinese brancheorganisatie. Maar bijna al die productie wordt geëxporteerd.

Juul’s explosieve Amerikaanse groei overtuigde Chinese e-sigarettenbedrijven pas onlangs van de levensvatbaarheid van kleine, hoog-nicotinevaporerende apparaten in China. Ze hadden zich gericht op grotere, doosvormige apparaten die enorme wolken damp spuwden en een subcultuur voortbrachten in de Chinese hiphopgemeenschap. De boxdampen waren minder effectief in het leveren van nicotine, maar boden betere winstmarges, zei Michael Gao, oprichter van het Chinese e-sigarettenbedrijf Moti.

“De oude box-achtige modellen, je zou kunnen verkopen voor $ 100,” vergeleken met ongeveer $ 30 voor een Juul-achtig apparaat, zei Gao. “Dus iedereen twijfelde over het podmodel.”

Juuls succes heeft die twijfels weggenomen. Tientallen Chinese startups brachten vanaf 2018 pod-achtige vapes uit. Velen hadden wortels in de technologische industrie van China. Het in Shenzhen gevestigde Laan werd bijvoorbeeld opgericht door voormalige werknemers van WeChat, de berichtenapp van Tencent. YOOZ, gevestigd in Beijing, werd gelanceerd door Cai Yuedong, een online media-ondernemer.

 

Share: